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Le Renwick, la grande dame de Washington, devrait être réhabilité

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Le Renwick a été conçu pour la première fois en 1859 comme l’un des premiers bâtiments d’Amérique à avoir été créé spécialement pour abriter de l’art. Photo gracieuseté du Smithsonian

La Renwick Gallery of Art, bâtiment d'artisanat et d'arts décoratifs du Musée d'art américain, est sur le point de faire l'objet d'une réhabilitation artisanale et décorative. Le bâtiment historique, situé au coin de la 17th Street et de la Pennsylvania Avenue, sera fermé pendant deux ans à compter du début de 2014, tandis qu'une équipe basée à Cleveland modernisera son infrastructure et ses détails historiques.

Autrefois appelé «Louvre américain», le bâtiment a été conçu pour la première fois en 1859 par l'architecte James Renwick Jr. (qui a également conçu le château de style Renaissance médiévale du Smithsonian) pour abriter la collection d'art de William Corcoran. Renwick a intelligemment adopté des éléments européens sur le sol américain. Ses colonnes corinthiennes, par exemple, présentent des feuilles de maïs au lieu des feuilles d'acanthe traditionnelles empruntées à la Grèce antique. Connu pour son style architectural français du Second Empire, la structure était également remarquable en tant que l’un des premiers construits en Amérique spécialement pour abriter l’art. Sous le fronton central de la façade, la phrase «Dédié à l'art» s'étend à travers le bâtiment.

Sa construction, cependant, a été interrompue par la guerre civile en 1861, selon le rapport sur la structure historique préparé par la Smithsonian Institution. De 1864 à 1869, le bâtiment servit de siège au bureau du quartier-maître général où, pendant la guerre, il servit d'espace de stockage pour les archives et les uniformes. Après la guerre, en 1871, Corcoran organisa un somptueux bal afin de recueillir des fonds pour un autre projet de grande envergure, le Washington Monument. Appelé «la réception la plus magnifique jamais organisée aux États-Unis», le président Ulysses S. Grant a assisté à la soirée. Les musiciens ont joué sur un balcon spécial, accompagnés de chants de canaris dans des cages suspendues au plafond.

En 1873, la galerie d’art de Corcoran a finalement ouvert ses portes, complétée par une salle des bronzes et d’autres pour les sculptures, ainsi que par une galerie principale.

«Nous avons enfin une galerie d'art à Washington!» Écrivait un correspondant dans The Youth's Companion en avril 1874. «Le fait devrait réjouir tous les Américains.» Pour sa générosité, Corcoran était admiré presque autant que sa galerie.

«Vous n'avez jamais vu M. Corcoran, peut-être. Vous le verrez tout de suite après avoir monté ce large et parfait escalier. Il est là, un homme plus beau que beaucoup de jeunes de vingt ans, avec ses yeux brillants, son visage finement coloré, ses cheveux et sa barbe blancs et son beau sourire. "

Enfin capable de servir de galerie d'art, le bâtiment se retrouverait à nouveau détourné de son objectif initial.

Sur la photo dans les années 1930, la galerie faisait alors office de palais de justice avec son grand salon divisé en une salle d'audience et une salle d'audience. Les niches du deuxième étage qui abritaient autrefois des statues avaient été converties en fenêtres. Gracieuseté des archives Smithsonian

À mesure que Corcoran élargit son empire artistique, le bâtiment de Renwick mélange ses mains. En 1898, il fut loué et réutilisé comme stockage gouvernemental. Ensuite, de 1899 à 1964, l’espace a servi de tribunal d’instance aux États-Unis. Après des décennies de location du bâtiment, en 1964, le gouvernement a finalement acheté la structure, en payant 300 000 $.

Les visiteurs assistent à l'inauguration officielle de la galerie Renwick en 1972. Avec l'aimable autorisation des archives Smithsonian

Mais pendant tout ce temps, les charmes du bâtiment avaient disparu et le Congrès était prêt à raser la structure. Sans l'intervention de la première dame Jacqueline Kennedy et du secrétaire du Smithsonian, S. Dillon Ripley, le bâtiment aurait pu être perdu. Ripley a rencontré le président Lyndon Johnson en 1965 et a demandé que le bâtiment soit transféré à la Smithsonian Institution. En 1969, il a été ajouté au registre national des lieux historiques; et en 1972, après un long processus de restauration, l'ancienne galerie Corcoran a été rouverte, cette fois sous le nom de Renwick Gallery of Art.

Aujourd'hui, la structure est toujours aussi imposante. son grand salon abrite une collection de 70 œuvres d'art datant des années 1840 à 1930 du musée d'art américain Smithsonian et ses galeries du premier étage regorgent de collections permanentes d'artisanat américain contemporain. Après les rénovations, le musée sera «le premier musée illuminé aux États-Unis entièrement en LED», selon l'Institution. Les mises à niveau devraient être achevées en 2016.

Le Renwick, la grande dame de Washington, devrait être réhabilité